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신비롭고 경이로운 대자연

동남아시아에서 생태환경이 가장 잘 보존된 라오스는 마치 신이 빚은 듯 아름다운 자연경관이 가장 큰 자랑거리이다. 옥빛 폭포수가 층층이 흐르며 아름다운 풍광을 만들어내는 꽝 시 폭포(Kuang Si Falls), ‘신선의 산이라는 의미로 유유히 흐르는 강과 시가지를 한눈에 담을 수 있는 푸시산(Mount Phousi), 기이한 종유석이 시선을 사로잡는 쏭강 지류의 탐쌍(Tham Xang)·탐남(Tham Nam)동굴까지. 자연이 만들어낸 경이로운 풍광은 경탄을 자아낸다.

드넓은 평원 곳곳에 크기 1~3m의 돌항아리가 놓여 있는 돌항아리평원은 그 중에서도 특별하다. 기원전 500년경에 조성되었다고 전해질 뿐, 항아리의 정확한 쓰임이나 조성 계기는 베일에 싸여 있다

 

  

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마음의 평화를 부르는 신성한 만남

국민의 70% 가까이가 불교신자인 라오스는 전역에 걸쳐 불교문화가 깊게 배어 있다. 라오스의 랜드 마크로 통하는 비엔티안(Vientiane)의 파 탓 루앙(Pha That Luang)은 석가모니의 사리가 모셔졌다고 알려진 사원이다. 황금빛 44미터의 이 사원은 라오스 국가문장에도 새겨져 있을 만큼 라오스를 대표하는 곳으로, 라오스인들은 이곳을 신성시한다. 매년 11월이면 평생에 한 번은 반드시 참가해야 하는 축제로 일컬어지는 탓 루앙 축제가 열린다.

사원 주변에서 매일 새벽에 거행되는 탁발의식은 또 다른 볼거리이다. 시주 음식을 준비하여 줄지어 앉은 사람들과 탁발을 위해 모여든 승려들의 모습을 보노라면 경건함이 느껴진다. 승려들은 시주받은 음식 일부를 가난한 이들에게 다시 돌려준다.

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각양각색의 액티비티

국립공원으로 지정된 방비엥(Vang Vieng) 지역은 산과 강, 수많은 동굴로 이름이 난 곳인데, 자연을 벗 삼아 즐길 수 있는 다양한 액티비티가 여행객들 사이에서 화제다. 튜브에 앉아 굵은 밧줄을 잡고 이동하며 동굴을 탐험하는 튜빙’, 우리나라 래프팅과 흡사한 카야킹’, 울창한 숲 한가운데를 가로지르며 짜릿한 스릴을 맛볼 수 있는 짚라인등이 여행자들을 유혹한다.

라오스 액티비티의 핫 스폿은 천년 다이빙장으로 불리는 블루라군. 여러 매체에서 소개된 이곳은 깊은 수심 덕분에 7미터에 달하는 높이에서도 다이빙이 가능하다. 세계 여러 지역의 여행자들이 모여들어 너나할 것 없이 짜릿한 도전을 이어가는데, 다이빙에 성공한 사람에게는 한마음으로 축하의 환호를 보내준다. 수심이 깊은 만큼 수영을 못하는 사람은 안전장치를 갖춰야 하며, 다른 사람과 부딪히지 않도록 주의가 필요하다.